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Científicos españoles logran producir hidrógeno que 'limpia' la atmósfera

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Los combustibles fósiles como el gas natural, el petróleo y el carbón son perjudiciales para el medio ambiente. Por eso mismo, la tendencia hacia un uso de energías renovables está cada vez más extendida. En la búsqueda de soluciones energéticas menos contaminantes, se ha demostrado en numerosas ocasiones que el hidrógeno es uno de los combustibles limpios con más futuro (puede almacenarse en estado gaseoso o líquido y distribuirse a través de gasoductos, y no emite gases de efecto invernadero en su combustión).

Pero obtenerlo es complejo, ya que no existen yacimientos de hidrógeno, por lo que se buscan métodos indirectos de transformación, sobre todo a través de combustibles fósiles. Por ello, es tan importante la noticia de que investigadores del Instituto de Tecnología Química del CSIC y de la Universidad Politécnica de Valencia (ITQ, CSIC-UPV) han creado un generador escalable y modular basado en membranas cerámicas protónicas que consiguen producir hidrógeno.

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El sistema logra producir hidrógeno sin apenas residuos. Foto: Getty Creative.
El sistema logra producir hidrógeno sin apenas residuos. Foto: Getty Creative.

¿A partir de qué se crea?

Según han explicado los propios científicos, la creación se basa en un generador escalable y modular basado en membranas cerámicas protónicas que consiguen producir hidrógeno prácticamente puro a partir de electricidad y portadores moleculares como el metano o amoniaco y casi sin perder energía. Las membranas cerámicas protónicas son convertidores de energía electroquímica, al igual que las baterías, las pilas de combustible y los electrolizadores.

Gracias a estos materiales vitrocerámicos y metálicos (creados por la compañía CoorsTek Membrane Sciences) se combina una alta temperatura y una gran conductividad. Así, cada uno de los componentes del sistema es capaz de generar medio kilogramo de hidrógeno, con lo que, por ejemplo, un coche actual que utiliza este combustible podría recorrer 50 kilómetros. El grupo de investigación ha llevado a cabo un estudio de las velocidades de las reacciones que se producen y también de los mecanismos implicados en ellas para mejorar las condiciones de operación de estos sistemas.

¿Se puede utilizar para combustible?

Lo ideal es utilizar el hidrógeno como combustible, pero para ello este debe ser presurizado. Relacionado con esto, una de las ventajas de este sistema desarrollado por los científicos valencianos es que consigue elevarlo a presiones de 150 bares de presión, muy por encima de la presión que se genera en una bombona de butano, que ronda los 15 bares. A más presurización de origen, menos hay que presurizarlo después por otros procesos; de ahí que este sistema haya sido considerado un gran descubrimiento.

En la actualidad, el equipo está construyendo una planta piloto en Arabia Saudí para demostrar que esta tecnología ya puede ser implementada de forma comercial. Pero ¿cuándo podríamos ver las primeras centrales que utilicen este sistema? Según los investigadores si las pruebas salen bien, todo podría convertirse en una realidad cotidiana en cuatro o cinco años.

Hidrógeno dorado

Según los expertos, que publican su estudio en la revista Science, llamarían a este hidrógeno, hidrógeno dorado, que conduciría a emisiones negativas y a 'limpiar' la atmósfera al fabricarse a partir de electricidad generada por energías renovables.

Además, el dióxido de carbono que se produce en el proceso no se emite a la atmósfera, sino que “se transforma en una corriente presurizada para su licuación y transporte para su posterior utilización o almacenamiento, permitiendo así la descarbonización”, explica el CSIC.

Tener una eficiencia energética basada en energías limpias tiene que ser ya una prioridad de todos los gobiernos. Por nuestra salud, la de las generaciones futuras y la del planeta, ya no queda otra opción.

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