Ecuador espera circular moneda electrónica oficial

En esta foto del 24 de agosto de 2014, un hombre escribe un mensaje de texto en su celular mientras trabajas en el mercado mayorista en Quito, Ecuador. Ecuador va en camino de convertirse en el primer país del mundo en crear una moneda electrónica que será emitida y distribuida por el Banco Central y que circulará utilizando la red de celulares; sin duda una medida audaz de la que analistas sospechan que puede crear las condiciones para una eventual devaluación o desdolarización de la economía. (AP Foto/Dolores Ochoa)

The Associated Press

QUITO, Ecuador (AP) — Ecuador va en camino de convertirse en el primer país del mundo en crear una moneda electrónica que será emitida y distribuida por el Banco Central y que circulará utilizando la red de celulares; sin duda una medida audaz de la que analistas sospechan que puede crear las condiciones para una eventual devaluación o desdolarización de la economía.

La moneda virtual, que funcionarios del Banco Central dicen que esperan que comience a circular en diciembre, aún no tiene un nombre y dijeron que la cantidad de dinero que se emita dependerá de la demanda.

"En lugar de tener un sistema de pagos basado en especies físicas (billetes o monedas) que requieren de costos logísticos, aprovechamos la infraestructura existente y reducimos los costos de transacción", dijo el subgerente del Banco Central, Gustavo Solórzano, a The Associated Press. "Este será un dinero que fluya a través de la red celular".

El dinero electrónico empezará a ser utilizado en diciembre de acuerdo con las autoridades y está destinada a cubrir las necesidades monetarias de 2,8 millones de personas de los estratos más pobres de la población, que no están en la economía formal, pero que sin embargo utilizan asiduamente la telefonía celular.

El dinero virtual tendrá una paridad de 1-1 con el dólar, moneda circulante en Ecuador tras una crisis económica en 2000, e inicialmente sólo podrá ser utilizada a través del celular aunque más tarde podría extenderse a otras plataformas tecnológicas, dijeron las autoridades.

Para usar el dinero, los interesados deben inscribirse en una base de datos que maneja el Banco Central a través de un mensaje de texto. Una vez inscritos, podrán "comprar" el dinero electrónico entregando dólares físicos y más tarde lo podrán usar para pagar servicios públicos, hacer compras de alimentos en pequeñas tiendas, cobrar o pagar por servicios como plomería, albañilería, o trabajos domésticos, por ejemplo.

"Somos los primeros del mundo" en crear y proveer moneda electrónica desde el Banco Central, dijo Solórzano pues en otros países lo hacen entidades privadas. "Además, se contribuye a la bancarización de esas 2,8 millones de personas, 40% de la población económicamente activa".

Solórzano aclaró que "no es moneda criptográfica, como el bitcoin, eso es otra cosa. El dinero electrónico estará depositado en el Banco Central y permitirá hacer transferencias y pagos mediante el celular".

El presidente Rafael Correa dijo que el dinero virtual no va a reemplazar al dólar y que la "dolarización se mantiene" porque "los costos de salir de la dolarización serían catastróficos".

Ecuador tiene una deuda de unos 11.000 millones de dólares, principalmente con China, y hace poco emitió bonos de deuda por 2.000 millones de dólares a un rendimiento de 7,95% a fin de buscar liquidez. Adicionalmente, obtuvo otros 400 millones de dólares tras colocar en Goldman Sachs parte de las reservas de oro físico.

Correa, un economista educado en Bélgica y Estados Unidos, gobierna a Ecuador desde enero de 2007 y ha expresado su respaldo a la reelección presidencial indefinida.

Una de las preguntas que más ha suscitado controversia en el país es si la moneda electrónica va a reemplazar al dólar, moneda cuya emisión y liquidez no controla, una de las razones por las que el país ha recurrido a estas emisiones de bonos.

"Una nueva moneda electrónica introduce un factor de flexibilidad a un esquema rígido como es la dolarización, que aguantará en la medida que sea presionado por la nueva moneda", dijo a la AP Pablo Dávalos, analista y catedrático de la universidad Católica de Ecuador.

Pero Solórzano dice que es "todo lo contrario esto; es para fortalecer la dolarización, es simplemente usar tecnología del siglo XXI para beneficiar a la ciudadanía, no tiene un parecido ni en lo más remoto con des dolarizar".

El analista del banco de inversión Credit Suisse LLC Juan Lorenzo Maldonado dijo a la AP que el dinero electrónico es un intento de Ecuador por dar inclusión financiera a sectores que no tienen acceso a la banca y que busca incrementar la eficiencia de la circulación del dinero pero que "aún es muy temprano para saber cómo piensan hacer funcionar el dinero electrónico".

El asambleísta de oposición Ramiro Aguilar dijo a la AP que el gobierno "tiene un grave problema de iliquidez fiscal, necesita moneda ... el gobierno necesita tener herramientas de política monetaria, y con una economía dolarizada tiene cero herramientas monetarias: no emite moneda, no tiene control sobre el circulante".

Solórzano dice que no entiende porque la emisión del dinero virtual es relacionada con presuntos problemas de liquidez. "El país está más líquido que nunca en su historia, tenemos 35.000 millones de dólares líquidos", dijo.

Esta moneda fue creada hace poco el recién aprobado nuevo Código Orgánico Monetario y Financiero, que prohibió la circulación en Ecuador de monedas como el bitcoin, entre otras.

Los costos por usar los servicios del Banco Central aún no están definidos pero las autoridades dijeron que o no tendría costo o sería de unos pocos centavos para el usuario; una tasa de manejo muy por debajo de los servicios bancarios privados.

La red de telefonía celular ecuatoriana cubre el 90% de las zonas rurales y del 95% de las áreas urbanas, según la Secretaría Nacional de Telecomunicaciones. En Ecuador hay más teléfonos celulares que personas: 17 millones de teléfonos, un millón más que la población total.

Fausto Valencia, responsable de este proyecto en el Banco Central, explicó a la AP que el software es uruguayo y la empresa de hardware es ecuatoriana pero de capital chileno.

"El software y el hardware funcionan en Paraguay, allá manejan más de 1,5 millones de clientes con una transaccionalidad diaria muy alta, pero en Ecuador la capacidad instalada supera en cuatro veces las cifras de Paraguay".

Una iniciativa como esta, pero impulsada desde el sector privado, ha sido exitosa en Kenia, Tanzania y Paraguay, donde millones de usuarios la utilizan a diario.

De acuerdo con la ley el uso de la nueva moneda será voluntario, no se podrá usar para pagar a empleados públicos ni a proveedores del estado y no se podrá usar para comprar papeles o bonos financieros estatales a fin de evitar la generación de dinero electrónico sin sustento monetario.

El secretario técnico del Observatorio de la Política Fiscal, Jorge Carrera en declaraciones a la AP cuestionó que el Banco Central tenga la autonomía para manejar operaciones de moneda electrónica. "En esa medida, se podría prestar para cualquier manejo político", dijo.

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