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El 'Robin Hood de los medicamentos': los vende por mucho menos y muestra las vergüenzas del sector

La empresa Cost Plus Drugs, de la que forma parte Mark Cuban, vende medicamentos genéricos a precios mucho más bajos de los que incluso paga el propio Gobierno de EEUU. (Foto: Amy E. Price/Getty Images for SXSW)
La empresa Cost Plus Drugs, de la que forma parte Mark Cuban, vende medicamentos genéricos a precios mucho más bajos de los que incluso paga el propio Gobierno de EEUU. (Foto: Amy E. Price/Getty Images for SXSW)
  • Pacientes ahorran en Cost Plus Drugs miles de dólares en medicamentos

  • Medicare podría haberse ahorrado casi US$4.000 millones a esos precios

  • La empresa compra directamente a los fabricantes y vende casi a precio de coste

En Twitter ya lo llaman “el verdadero Bruce Wayne”. Mark Cuban parece haber declarado la guerra contra las farmacéuticas de los Estados Unidos con los precios “más bajos del mundo” -escribió el multimillonario en la plataforma- en medicamentos genéricos para tratar el cáncer, VIH, diabetes y otras peligrosas enfermedades.

“Todo el mundo debería tener medicamentos seguros y asequibles con precios transparentes”, dice una cita del famoso inversionista de Shark Tank y dueño de los Mavericks de Dallas en la página web de su compañía Cost Plus Drugs, donde puedes ahorrar casi $2.500 en imatinib o más de $1.000 en abacavir.

De hecho, el programa de cobertura de seguridad social administrado por el gobierno estadounidense, Medicare, podría haberse ahorrado casi US$4 mil millones en 2020 si compraba esos medicamentos a los mismos precios que ofrece Cuban, según una investigación publicada el lunes en la revista Annals of Internal Medicine.

“En enero de 2022, Cost Plus Drug Company lanzó una farmacia online que vende más de 100 medicamentos genéricos recetados al costo, más un margen del 15%, una tarifa de dispensación de farmacia de US$3 y una tarifa de envío de US$5. En algunos casos, estos precios son más bajos que los que pagan las aseguradoras, incluido Medicare”, informó el estudio.

Medicare está pagando de más

La compañía de Cuban ofrece otros importantes fármacos genéricos, como el que trata la depresión fluoxetina o el medicamento para la presión arterial lisinopril, a precios reducidos. Cost Plus no ofrece medicamentos de marca ni acepta seguros, por lo que los pacientes pagan los medicamentos de su bolsillo.

El estudio de Annals of Internal Medicine “muestra que Medicare está pagando de más por algunos de los medicamentos”, dijo a NBC el Dr. Hussain Saleem Lalani, investigador del Hospital Brigham and Women's en Boston y autor principal del estudio. “Y esta es una estimación conservadora, por lo que los ahorros reales probablemente sean mayores”.

Los investigadores del Brigham and Women's, el segundo hospital universitario más grande de la Escuela de Medicina de Harvard, compararon el precio de 89 medicamentos genéricos vendidos por Cost Plus Drug en 2022 con el precio pagado por los planes de la Parte D de Medicare en 2020.

La Parte D de Medicare brinda cobertura para una amplia gama de medicamentos recetados, incluidos los autoadministrados, como los que controlan la presión arterial alta o la diabetes.

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UNITED STATES - SEPTEMBER 21: Demonstrators rally in front of PhRMAs Washington office to to protest high prescription drug prices on Tuesday, September 21, 2021. Sen. Bernie Sanders, I-Vt., spoke at the rally. (Photo By Tom Williams/CQ-Roll Call, Inc via Getty Images)
Manifestantes protestan frente a la oficina de PhRMA en Washington por los altos precios de los medicamentos recetados (Foto de Tom Williams/CQ-Roll Call, Inc vía Getty Images)

La necesidad de renovar políticas

Los estadounidenses gastan un promedio de casi US$1.200 al año en medicamentos recetados, más que cualquier otro país, según los últimos datos disponibles de la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos.

Medicare “podría ahorrar mucho más dinero si tuviera políticas más estrictas sobre cómo paga los medicamentos”, dijo Lalani. “Hay muchas más reformas que se podrían hacer para optimizar el sistema de fijación de precios de medicamentos genéricos, y realmente deberíamos considerar hacer esas cosas para reducir los costos a los pacientes”.

Después de ajustar los cambios en los costos de los medicamentos entre 2020 y 2022, los investigadores encontraron que Medicare pagó más por 77 medicamentos genéricos: unos US$8.100 millones, en comparación con los US$4.500 millones que habría gastado comprando al mismo precio que Cost Plus.

Cuban dijo a CNN Business que invirtió en Cost Plus porque “es obsceno cuánto cobran de más las compañías farmacéuticas por los medicamentos genéricos y cómo hacen todo lo posible para ocultar sus cobros excesivos”. Agregar su propio nombre a la empresa fue un intento de crear más conciencia, agregó.

El objetivo de la nueva farmacia con sede en Texas, dijo Cuban, es “bajar los precios de tantos medicamentos genéricos como podamos y ser completamente transparentes al respecto para que la gente empiece a entender cómo funciona la industria [y] por qué la estamos transformando”.

Básicamente, Cost Plus Drug busca eliminar a los muchos intermediarios involucrados en la venta de medicamentos recetados genéricos, y comprar directamente a fabricantes para vender casi al costo. También está desarrollando una instalación en Dallas que se espera abra el próximo año y donde podrá fabricar medicamentos desde cero.

“Estamos tratando de eludir al intermediario y la cadena de suministro farmacéutica, tratando de eludir el cartel que infla los precios”, dijo el Dr. Alex Oshmyansky, fundador de la compañía. “Y pasaremos los ahorros que eliminan al intermediario a los pacientes, las personas que realmente lo necesitan al final del día”.

El lunes, Cuban retuiteó el estudio al presidente Joe Biden y varios miembros del Congreso: “haga que su gente llame a mi gente y terminemos con esto”, escribió en la red social, donde ha recibido decenas de mensajes directos de pacientes agradecidos.

“Gracias, Mark Cuban, por reducir mis recetas a $30 desde casi $400... ¡¿Para qué carajos tenemos seguro médico?!”, le comentó una usuaria. Otro tuit añadió: “Acabo de comparar el costo de mis medicamentos para la tiroides. He estado pagando $65 al mes durante años. ¡Con Mark Cuban son $13!”.

Limitaciones

Lalani dijo que el estudio tenía limitaciones: los investigadores solo podían comparar los precios de los medicamentos vendidos por Cost Plus Drug, que representan el 25% de los aproximadamente $38 mil millones en gastos de medicamentos genéricos de la Parte D de Medicare en 2020.

Cost Plus Drug dice que participa en negociaciones de precios con los fabricantes de medicamentos, algo que la Parte D tiene prohibido.

Juliette Cubanski, subdirectora del programa sobre políticas de Medicare en la Kaiser Family Foundation, dijo a NBC que el estudio ciertamente planteó la pregunta de si los planes de Medicare están dejando dinero sobre la mesa y podrían obtener mejores ofertas en medicamentos.

La negociación de precios actual es “una caja completamente negra”. “No hay mucha transparencia. Estamos poniendo la carga sobre los pacientes para obtener precios más bajos de medicamentos recetados en lugar de encontrar formas de hacerlos ampliamente accesibles”, afirmó la especialista.

Entretanto, Cuban pide máxima difusión para que millones de estadounidenses accedan a las alternativas más baratas de su nueva farmacia online.

“Por favor, ayúdenos a difundir la palabra. NO GASTAMOS NADA EN MARKETING. CONFIAMOS COMPLETAMENTE EN EL BOCA A BOCA. Esto nos permite cotizar a precios tan bajos. ¡Así que toda ayuda es bienvenida de todos y de cualquiera!”, tuiteó el domingo.

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