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Numerosos estafadores, entre ellos un ‘ministro de Texas’, compiten por una parte del fondo del acuerdo de Surfside

·8  min de lectura

Un hombre de Oregon afirma que cruzó el país para ir de vacaciones a Miami Beach y conoció a un amable desconocido llamado Luis en un bar que le sugirió que, en lugar de dormir en su auto, se quedara con un amigo en Champlain Towers South, en Surfside. Fueron al condominio y, tras un minuto de espera afuera, el hombre escuchó un fuerte estruendo, recibió un golpe en la cabeza por la caída de un trozo de hormigón y perdió el sentido.

Cuando se despertó, estaba tumbado junto a los escombros del edificio de 12 plantas que se había derrumbado. Conmocionado, y temiendo que le pasaran factura por cualquier tratamiento médico de su sangriento corte, el hombre abandonó el lugar donde murieron 98 personas y condujo de vuelta a Oregon. Nunca ha contado a nadie su aterradora historia hasta ahora, cuando pretende cobrar $50,000 por daños personales.

Este hombre de 33 años de Tigard, Oregon, o al menos eso dice, es uno de los más de 450 personas que han presentado lo que parecen ser reclamaciones falsas para obtener una parte del acuerdo de $1,100 millones alcanzado en el caso de la demanda colectiva de Surfside, según el abogado Michael Goldberg, administrador judicial de la asociación de condominios de Champlain Towers South.

Muchos de los falsos reclamantes se enteraron del enorme fondo del acuerdo de a través de un sitio web llamado hustlermoneyblog.com que avisa a la gente de cómo presentar reclamaciones “sin pruebas” para demandas en todo el país.

El blog, que presenta un gráfico de un montón de billetes de 100 dólares junto al martillo de un juez, incluía el caso de Champlain Towers South y un formulario de reclamación oficial que se publicó en el portal digital CTS de Goldberg. El jueves, el caso de Surfside ya no aparecía en hustlermoneyblog.com y no se pudo contactar al portal en busca de declaraciones.

La cifra mágica de $1,000 millones tiende a ser un imán, ya sea para los soñadores de la lotería, los jugadores de póquer o los estafadores que acuden como buitres a las secuelas legales de un desastre.

El autodenominado pastor de la Baptist Faith Church en Dallas afirma que los miembros de la congregación que vivían en los condominios Champlain Towers South que les fueron entregados perecieron en “el evento más devastador de todos los tiempos”. El pastor, que tiene un doctorado, enumera seis números de unidades que nunca existieron en el edificio, pero pide $3.1 millones por la pérdida de tres camionetas Ford, 40 computadoras portátiles, 16 televisores, alfombras, “registros vitales y muebles”.

Hay dos reclamaciones distintas con idéntica caligrafía, idénticos nombres de pila y –tras una inspección minuciosa de las marcas tachadas en los sobres– idénticas direcciones de remitente, una de las cuales solicita una indemnización por un aborto involuntario tardío y la otra por haber quedado “facialmente y extremadamente desfigurada” durante el derrumbe.

Otras personas afirman ser sobrevivientes de unidades que fueron destruidas instantánea y completamente cuando el edificio frente al mar se derrumbó a la 1:22 a.m. del 24 de junio de 2021.

Ahora, Goldberg pidió al juez del circuito de Miami-Dade, Michael Hanzman, que desestime las reclamaciones “presuntamente fraudulentas”, diciendo que cientos de personas dudosas de todo el país están “tratando de capitalizar injustamente esta tragedia a expensas de las verdaderas víctimas”. Hanzman fijó una audiencia para el 24 de agosto, en la que se requiere la comparecencia de los demandantes. Goldberg cree que pocos, o ninguno, comparecerán por el riesgo de cometer perjurio y ser arrestados por presentar reclamaciones falsas.

“Revisamos cientos de estas reclamaciones”, dijo Goldberg, que es socio del despacho de abogados Akerman Senterfitt, que desempeña el papel de parte neutral en el litigio. “¿Es posible que se nos haya escapado algo y que una o dos de las reclamaciones sean legítimas? Sí, es posible, pero no muy probable.

“No creo que ninguna de estas personas vaya a presentarse”, dijo el jueves al Miami Herald.

La demanda colectiva fue presentada por abogados que representan a los familiares de las 98 personas que murieron y a docenas de las que sufrieron lesiones. Más de 30 demandados y otras partes, acusados de no haber mantenido una estructura segura y de haber provocado el derrumbe, aceptaron llegar a un acuerdo a través de sus compañías de seguros sin admitir su culpabilidad. El acuerdo de $1,100 millones por homicidio culposo y lesiones personales fue el segundo más importante de la historia de la Florida, por detrás del caso Big Tobacco de 1997.

Hanzman está revisando las reclamaciones por muerte por negligencia y daños personales de las víctimas en una serie de intensas audiencias en persona hasta finales de agosto, tras las cuales decidirá cómo asignar el dinero.

Michael I. Goldberg, abogado del sur de la Florida que ha tenido un papel fundamental en los juicios de Champlain Towers South, en la cubierta del estacionamiento, todo lo que queda del edificio de condominios de Surfside que se derrumbó. Pedro Portal pportal@miamiherald.com
Michael I. Goldberg, abogado del sur de la Florida que ha tenido un papel fundamental en los juicios de Champlain Towers South, en la cubierta del estacionamiento, todo lo que queda del edificio de condominios de Surfside que se derrumbó. Pedro Portal pportal@miamiherald.com

Goldberg dijo que recibió 741 reclamaciones, pero 458 han sido marcadas como estafas de “individuos engañosos” que parecen no tener “ninguna conexión” con Champlain South.

Entre las respuestas sospechosas: 389 reclamaciones por daños personales “simples”, que solicitan una indemnización de $50,000; otras 13 reclamaciones por daños personales “completos”, que solicitan una indemnización no especificada, y seis reclamaciones por homicidio culposo, que solicitan $1 millón o más.

Un hombre que dijo haber vivido en la unidad 910 presentó una reclamación para que se le reembolsara la pérdida de su contenido y mobiliario. Pero Goldberg rastreó el origen de las fotos del interior que el hombre presentó a un listado en Apartments.com para la unidad 1009.

“Lo que se adjunta es un claro fraude”, dijo Goldberg sobre las fotos descargadas de la web. “Aunque fue creativo”.

El hombre de Oregon dice en su carta de reclamación que nunca le ha contado a nadie en su lugar de origen su experiencia cercana a la muerte en Surfside porque “solo quiero que esa parte de mi mente desaparezca. Me gustaría poder borrar esa parte de alguna manera, pero no puedo”. No cree que pueda acercarse a un edificio alto durante el resto de su vida.

Explica que se marchó rápidamente de la caótica escena de Champlain South sin saber lo que le había pasado a su nuevo amigo Luis, porque temía que se viera envuelto en un ataque terrorista. Le preocupaba que, al igual que a un amigo al que le cobraron miles de dólares en facturas médicas tras caerse por las escaleras en Oregon y ser atendido por los paramédicos, a él también se le acumularan las facturas y “ya tenía un presupuesto ajustado al hacer este viaje a la Florida, así que no tenía dinero extra”.

Se dirigió a un estacionamiento de Home Depot para limpiarse y emprendió el largo viaje de vuelta a casa, pensando constantemente “en toda esa gente y en cómo casi pierdo la vida”.

Curiosamente, el ministro de Texas nunca dice cuántos miembros de la iglesia murieron o cuáles eran sus nombres, pero es bastante específico sobre el valor desglosado de los bienes perdidos, incluyendo $490,481 en furgonetas de la iglesia, micrófonos y altavoces.

Las dos reclamaciones de dos mujeres que tienen el mismo nombre de pila, Stephanie, presentan otras similitudes notables, como el hecho de que ambas son del sur de California. Pero una de ellas, la de Stephanie, que estaba de vacaciones con familiares no identificados en una unidad no especificada de Champlain South, pide el $1 millón mínimo por la muerte por negligencia de su bebé no nacido y su angustia emocional.

“Me siento deprimida y perdida”, escribe.

La otra Stephanie, que afirma que estaba visitando a una amiga no identificada en el edificio y pide $50,000 por daños personales, dice que estaba en la entrada principal cuando el edificio se cayó. Su desfiguración y el posterior tratamiento médico y psicológico le costarán $250,000 en salarios y $150,000 en bonificaciones en su trabajo como gerente de oficina, dijo.

En comparación, Goldberg recibió 283 respuestas legítimas, entre ellas 72 de antiguos vecinos de Champlain South y otras personas que solicitan $50,000 cada una por daños personales y 58 que solicitan daños no especificados por daños personales. Además, hay familiares de 19 personas que murieron y que piden una indemnización por homicidio involuntario de $1 millón, el mínimo establecido por el juez, y familiares de 79 personas que murieron y que piden una indemnización que deberá determinar Hanzman.

En su moción para desestimar las reclamaciones ilegítimas, Goldberg dijo que los reclamantes, en su mayoría dudosos, son de la región occidental de Estados Unidos y se clasifican en tres categorías: Muchos “afirman que estaban en unidades en el momento del derrumbe de CTS que fueron completamente destruidas en el derrumbe y en las que nadie sobrevivió”, o “estaban en unidades en el momento del derrumbe del CTS aunque otros sobrevivientes de esas unidades [dicen] que no conocen al [reclamante] en cuestión”, o “estaban en unidades que nunca existieron”.

En cualquier caso, Goldberg pidió a Hanzman, el juez de la demanda colectiva, que las desestime porque son claramente intentos falsos de sacar provecho de la tragedia de Champlain Towers South.

Dijo que si el juez considera que sus “reclamaciones son fraudulentas y que se cometió perjurio”, los falsos reclamantes “se habrán sometido a consecuencias potencialmente graves”, incluyendo posibles cargos penales que presentará la fiscalía estatal.