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Una turbina gigante en el fondo del mar promete energía limpia sin límites

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Una turbina gigante en el fondo del mar promete energía limpia sin límites. Foto: Getty Images
  • La empresa japonesa IHI Corp ha trabajado en el proyecto durante décadas

  • El prototipo de 330 toneladas, probado con éxito, se ancla a 50 metros

  • Podría generar él solo el 60% de la capacidad de generación actual de Japón

Una turbina submarina gigante que aprovecha las corrientes oceánicas profundas y las convierte en una fuente de electricidad podría ser nuestra luz al final del túnel, en un año de gran tensión económica y política, marcado por los altos costos de los combustibles fósiles.

Los precios del petróleo se dispararon el lunes después de que la Unión Europea llegara a un acuerdo para prohibir el 90% del crudo ruso para fin de año. Los futuros del crudo de Estados Unidos para julio cotizaban a $118,46 por barril, mientras que los de Brent subían a $123,42. En un momento, el crudo estadounidense subió a $119,42 por barril, un máximo en las últimas 12 semanas, según datos de Refinitiv citados por CNBC.

De hecho, el fin de semana festivo del Día de los Caídos sufrió algunas limitaciones debido a los precios récord de la gasolina, que podrían subir aún más. El promedio en EEUU de la gasolina sin plomo ahora es de $4,599 por galón, un aumento del 40% en lo que va del año y muy por encima del nivel de $3.04 por galón del año pasado, según AAA. Para el feriado del 4 de julio, más estados podrían ver precios promedio por encima de $5 por galón.

La solución de Japón: una turbina gigante en el fondo del océano

Al igual que otras naciones, la mayor parte de la inversión de Japón en energías renovables se ha destinado a la energía eólica y solar. El país asiático ya es el tercer mayor generador de energía solar del mundo y está invirtiendo fuertemente en energía eólica marina.

Su más reciente solución al problema de almacenamiento de combustible fósil ha sido la turbina submarina bautizada como Kairyu, un sistema que podría proporcionar energía ilimitada y renovable, independientemente del viento o el sol.

Según Bloomberg, detrás de este proyecto se encuentra el fabricante japonés de maquinaria pesada IHI Corp, que durante más de una década ha estado desarrollando esta turbina gigante similar a la de los aviones, con dos ventiladores que giran en sentido contrario a la corriente y un fuselaje central con sistema de ajuste de flotabilidad.

El prototipo de 330 toneladas, que ya ha sido probado con éxito, está diseñado para anclarse al fondo del mar a una profundidad de 30 a 50 metros. El plan es ubicarlo en la corriente de Kuroshio, que recorre la costa este de Japón y es una de las más fuertes del mundo, y transmitir la energía a través de cables en el fondo del mar.

“Las corrientes oceánicas tienen una gran ventaja en términos de su accesibilidad en Japón”, dijo Ken Takagi, profesor de política de tecnología oceánica en la Universidad de Tokio. “La energía eólica es geográficamente más adecuada para Europa, que está expuesta a los vientos del oeste y se encuentra en latitudes más altas”.

Pero, pese a sus alternativas de fuentes renovables, toda la Eurozona sufrió en mayo un aumento anual de los precios que fue impulsado por los altos costos de la energía, que alcanzaron el 39,2% (frente al 37,5% de abril). El aumento se vio exacerbado por la guerra en Ucrania, ya que las exportaciones están bloqueadas y los países de Occidente se esfuerzan por reducir su dependencia del gas ruso.

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Una turbina gigante en el fondo del mar promete energía limpia sin límites. Getty Images

¿Por qué la turbina japonesa puede marcar la diferencia?

La Organización de Desarrollo de Tecnología Industrial y Nuevas Energías de Japón (NEDO) estima que la corriente de Kuroshio, donde se colocará la turbina, podría generar potencialmente hasta 200 gigavatios, aproximadamente el 60% de la capacidad de generación actual del país.

Lo mejor de la turbina Kairyu es que aprovechará la gran ventaja de las corrientes oceánicas: su estabilidad. Las corrientes fluyen con poca fluctuación en velocidad y dirección, lo que les otorga un factor de capacidad (medida de la frecuencia de generación eléctrica) del 50 al 70%, en comparación con alrededor del 29% que genera la energía eólica terrestre y el 15% de la energía solar.

Pruebas realizadas por IHI y NEDO, demostraron que el prototipo podría generar los 100 kilovatios esperados de energía estable y la fabricante ahora planea escalar a un sistema completo de 2 megavatios que podría estar en operación comercial para la década de 2030.

Si bien los flujos de las mareas no funcionan las 24 horas, tienden a ser más fuertes que las corrientes oceánicas profundas. La corriente de Kuroshio fluye de 1 a 1,5 metros por segundo, en comparación con los 3 metros por segundo de algunos sistemas de mareas.

“El mayor problema para las turbinas de corrientes oceánicas es si podrían producir un dispositivo que generaría energía económicamente a partir de corrientes que no son particularmente fuertes”, dijo Angus McCrone, ex editor jefe de BloombergNEF y analista de energía marina.

Ocean Energy Systems, una colaboración intergubernamental establecida por la Agencia Internacional de Energía, ve el potencial de desplegar más de 300 gigavatios de energía oceánica a nivel mundial para 2050.

Bajo el agua todo es más complicado

Pero el potencial de la energía oceánica depende mucho de la ubicación, así como de otros factores: la fuerza de las corrientes, el acceso a redes o mercados, los costos de mantenimiento, las vías que ya existen para transporte marítimo o la vida marina en juego.

En comparación con las instalaciones en tierra, es mucho más complicado instalar un sistema bajo el agua. “A diferencia de Europa, que tiene una larga historia de exploración de petróleo en el Mar del Norte, Japón ha tenido poca experiencia con la construcción en alta mar”, dijo el profesor Takagi.

En resumen, no solo existen importantes desafíos en la ingeniería, sino también en lo medioambiental. IHI realizó una evaluación del ecosistema antes de lanzar el proyecto y utilizará los resultados para examinar cualquier impacto en el medio ambiente marino y la industria pesquera.

Si tiene éxito a gran escala, las corrientes oceánicas profundas podrían significar una parte vital en el suministro de energía limpia y en el esfuerzo global para eliminar los combustibles fósiles.

“Japón no ha sido bendecido con muchas fuentes de energía alternativas”, añadió el profesor Tagaki. “La gente puede decir que esto es solo un sueño, pero debemos intentarlo todo para lograr cero emisiones de carbono”.

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