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"Un tsunami de barriles de cerveza": el problema con el que nadie contaba

Ivette Leyva
·3  min de lectura
Cientos de productores de cerveza en todo Estados Unidos tuvieron que cesar su producción. Ahora la pregunta es qué hacer con esta cerveza caducada (Foto: Sebastian Gollnow/picture alliance via Getty Images)
Cientos de productores de cerveza en todo Estados Unidos tuvieron que cesar su producción. Ahora la pregunta es qué hacer con esta cerveza caducada (Foto: Sebastian Gollnow/picture alliance via Getty Images)

Miles de restaurantes, bares y cafeterías cerraron temporal o definitivamente a lo largo de todo Estados Unidos por culpa del brote de coronavirus que todavía nos afecta. El confinamiento dictado por los gobiernos estatales y el cierre de los servicios en todo el país durante no pocas semanas cortaron de golpe el flujo ordinario entre la entrada de mercancías frescas y su venta al público.

Uno de los recursos más afectados fue la cerveza, un producto que no dispone de un largo plazo de vida útil, como sí ocurre con otras bebidas.

De acuerdo con un reporte de Bloomberg, ya en marzo, incluso antes de que se recrudeciera la situación, aproximadamente diez millones de galones de cerveza caducada estaban en manos de los minoristas, según estimaciones de la Asociación Nacional de Mayoristas de Cerveza (NBWA, en inglés).

En la actualidad, los distribuidores de esta bebida reciben miles de barriles diariamente: todos devueltos, y sin opciones de hacer algo con este líquido que permita recuperar la inversión.

“Es un tsunami de barriles”, afirma John Hanselman, director ejecutivo de Vanguard Renewables, una de las compañías que están empeñadas en convertir esa cerveza vencida en gas natural para generar electricidad.

Ubicada en Wellesley, Massachusetts, esta empresa se vale de alrededor de 60,000 galones semanales para agregarle microorganismos a esta cerveza vencida y así hacer que libere metano, el componente principal del gas natural.

Otras compañías, incluidas algunas cervecerías, ya trabajan en la conversión de la cerveza caducada en desinfectante para manos, si bien la mayoría de esta bebida simplemente se decantará y se desechará.

Es por ello que organizaciones de esta industria como la Brewers Association han publicado pautas sobre cómo hacerlo de manera responsable, luego de que la cerveza, según como fue elaborada, sobrepase su periodo de vida útil, que va de los 90 a los 180 días.

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Los grandes problemas de los cerveceros

Porque el dolor de cabeza para esta industria va más allá de la pérdida de ingresos, que ya de por sí es dramático para sus gestores. Ahora toca encontrar formas ambientalmente seguras de deshacerse del líquido, tratar de evitar el robo de los barriles caducados y gestionar una cadena de suministro que no estaba preparada para este retiro único en la historia.

“Tenemos toda una cadena de suministro, desde productores cerveceros hasta distribuidores y minoristas, que tienen cerveza en riesgo en varias etapas de la cadena de suministro”, afirma Lester Jones, economista jefe de la NBWA, con oficinas en Alexandria, Virginia.

Las pérdidas potenciales podrían alcanzar entre los 800 millones y los mil millones de dólares para todos los actores de la industria en el país.

Hillebrand, una empresa de logística que recolecta barriles vacíos y decanta la cerveza vencida para su eliminación, ya tiene órdenes de manejar un récord de un millón de galones este año.

Además de enviar parte de esa carga a Vanguard, esta firma con sede en Houston ha hecho contacto con otros biodigestores en todo el país, según Prabh Hans, su vicepresidente de desarrollo y estrategia de negocios.

Parte de la cerveza podría terminar siendo utilizada como fertilizante por los productores de lúpulo, anuncia.

Mientras tanto, esta crisis también hace estragos en la industria agrícola, ya que la demanda mundial de malta probablemente disminuirá en dos millones de toneladas métricas en los próximos 12 a 24 meses, casi un 10% de la demanda global.