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EXCLUSIVA-El promotor de GNL Venture Global discute con los clientes sobre los cargamentos

FOTO DE ARCHIVO. Un buque cisterna de gas natural licuado (GNL) es remolcado hacia una central térmica en Futtsu, al este de Tokio, Japón

Por Curtis Williams

HOUSTON, Estados Unidos, 9 jun (Reuters) - Venture Global LNG, que está construyendo tres plantas multimillonarias de procesamiento de gas natural licuado en Estados Unidos, está discutiendo con dos clientes de su primer proyecto por fallos mecánicos que han impedido las entregas comerciales un año después de que comenzaran los envíos iniciales.

La disputa —sobre qué se entiende por explotación comercial— pone de relieve los enormes beneficios que obtuvieron los proveedores el año pasado, cuando la demanda de GNL estadounidense se disparó y los precios casi se triplicaron. También demuestra que los nuevos diseños de plantas, muy modulares, no se han librado de los retrasos que afectaron a los primeros proyectos de GNL.

La empresa eléctrica italiana Edison SpA inició en mayo un procedimiento de arbitraje contra Venture Global por no haber suministrado los cargamentos, según la portavoz de Edison. La empresa energética española Repsol SA impugnó recientemente a la compañía con sede en Arlington, en el estadio de Virginia, en un recurso ante el Departamento de Energía de Estados Unidos (DoE, por sus siglas en inglés) por no haberle suministrado cargamentos.

La planta de exportación de GNL Calcasieu Pass de Venture Global, situada en Cameron Parish, Luisiana, utiliza un diseño modular que une 18 unidades de licuefacción que, combinadas, suministran hasta 12 millones de toneladas del gas superenfriado. Esta instalación es la primera de tres complejos que costarán más de 20.000 millones de dólares y que, una vez terminados, producirán 70 millones de toneladas de GNL al año.

Venture Global describió el complejo en el momento de su primer cargamento el año pasado como "el récord mundial de la instalación de GNL a gran escala más rápida jamás construida".

Pero un año después de que ese primer cargamento abandonara los muelles de la planta, Venture Global reveló que la instalación de suministro eléctrico in situ de la planta requería "reparaciones exhaustivas" que retrasarían las operaciones comerciales.

La empresa "sigue cumpliendo plenamente todas las obligaciones derivadas de nuestros contratos a largo plazo, incluidos los plazos", declaró a Reuters la portavoz Shaylyn Hynes. Su diseño modular "ha requerido pruebas sustanciales y una puesta en marcha por fases", añadió.

Las críticas a sus continuos envíos a compradores dispuestos a pagar altos precios al contado durante ese largo proceso representan "un intento de dañar la reputación de Venture Global y obtener ventajas comerciales", dijo Hynes.

Los envíos realizados hasta la fecha han sido precomerciales o fuera de los volúmenes contratados debido a la puesta en marcha gradual. Aun así, Venture Global envió al menos 128 cargamentos desde Calcasieu Pass en los 12 meses anteriores a marzo, y la mayoría se destinaron a Europa, en un momento en que los precios al contado estaban en máximos históricos.

Edison y Repsol firmaron contratos de compra con Venture Global en 2017 y 2018, respectivamente. El GNL costaba entonces entre 8 y 12 dólares por millón de unidades térmicas británicas (mmBtu) en Europa. El año pasado, los precios subieron a 89 dólares por mmBtu en agosto desde los 23 dólares por mmBtu en febrero, cuando Rusia invadió Ucrania.

La planta de Calcasieu Pass generó y envió unos 11 cargamentos al mes desde marzo de 2022 hasta este año que se vendieron como suministros precomerciales. Ese volumen irritó a los clientes contractuales que creen que Venture Global se aprovechó de los altos precios "spot" del GNL a su costa.

Entre sus clientes figuran Edison, Repsol, Shell, la portuguesa GALP, la eléctrica alemana EnBW y la gasista polaca PGNiG, adquirida el año pasado por la refinadora de petróleo PKN Orlen..

SITUACIÓN "NO TOLERABLE"

"Dado que Edison asume que no hay justificación legal para tal retraso y que la situación no es tolerable por más tiempo, Edison no tuvo otra opción que iniciar en mayo un procedimiento de arbitraje", declaró un portavoz de la compañía eléctrica italiana.

Repsol pidió recientemente al DoE que reabriera la aprobación de sus permisos para Calcasieu Pass. Quiere que el departamento evalúe "si Venture Global está cumpliendo ahora con los requisitos de las órdenes del DoE y haciendo declaraciones precisas al DoE y a su personal".

En su respuesta al DoE, Venture Global tachó a Repsol de cliente "impaciente".

Shell, GALP y PGNiG declinaron hacer comentarios. El abogado de Repsol no respondió a las peticiones de comentarios sobre el recurso del DoE. El contrato de EnBW especifica que sus primeros envíos comenzarían en 2026.

Hynes, de Venture Global, se negó a decir cuándo espera la empresa realizar entregas comerciales o a comentar la demanda de arbitraje de Edison. En un informe presentado en abril ante la Comisión Federal Reguladora de la Energía (FERC, por sus siglas en inglés), la empresa declaró que espera que las operaciones comerciales comiencen en el primer trimestre de 2024.

Los clientes con contrato han sido conscientes del largo proceso de puesta en marcha y sus contratos a largo plazo lo reflejan, dijo Hynes.

Sus problemas mecánicos se deben a fallos en las unidades horizontales del generador de vapor con recuperación de calor (HRSG) suministradas por General Electric Co. Estas unidades facilitan la generación de energía de ciclo combinado.

(Información de Curtis Williams; editado en español por Benjamín Mejías Valencia)