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En este país pagan a sus ciudadanos para que no consuman electricidad

El objetivo es reducir los picos de demanda que provocan un mayor consumo de energía no renovable.

Turning off a lamp
Turning off a lamp

Ganar dinero por apagar la luz. Ese es el resumen de la política que National Grid ha puesto en marcha para moderar el consumo eléctrico en el país. El plan del operador del sistema eléctrico del Reino Unido, llamado Servicio de Flexibilidad de la Demanda (DFS), permite a los hogares británicos ser recompensados por reducir su consumo eléctrico en determinadas franjas horarias.

Durante varias horas esta semana y el resto del invierno, los residentes en el Reino Unido pueden ganar dinero apagando luces, desenchufando computadoras y utilizando el microondas para calentar la cena en vez de cocinarla en un horno eléctrico.

National Grid, el operador del sistema eléctrico del Reino Unido, se ha asociado con las empresas energéticas para ofrecer pagos, a través de las facturas de la luz, a los clientes que consuman menos electricidad durante determinadas "sesiones de ahorro". En España existen franjas horarias en las que la electricidad es más económica, como por ejemplo por la noche, pero los usuarios no reciben bonificaciones económicas como los británicos

Estos periodos de tiempo coinciden con las horas de mayor demanda de electricidad, como las mañanas y las noches, cuando la gente se prepara para ir al colegio o al trabajo o vuelve de ellos, ve la televisión, enciende luces y calefactores eléctricos y cocina. Ayer (24 de enero), por ejemplo, la sesión de ahorro tuvo lugar entre las 16.30 y las 18.00 horas.

Los proveedores de energía que participan en este plan son British Gas, EDF Energy y E.ON. Sólo los clientes que hayan sido invitados por uno de estos proveedores, y que opten por participar, se beneficiarán de los pagos. Además, sólo pueden acogerse los hogares con contadores inteligentes. Los pagos varían, pero pueden rondar las 4 libras (casi 5 dólares) por kilovatio-hora de energía ahorrada, tomando como referencia el consumo medio de cada hogar.

Así pues, si la gente se esfuerza por consumir menos electricidad de la que utiliza habitualmente en ese momento -evitando el uso de lavadoras de alto consumo energético, por ejemplo-, es probable que obtenga una reducción en la factura o un crédito en su cuenta.

Londres (Getty Creative)
Londres (Getty Creative)

Cómo National Grid intenta ahorrar energía en el Reino Unido

En febrero del año pasado, National Grid puso a prueba el plan con el proveedor de energía Octopus Energy, y en noviembre de 2022 puso en marcha un "Servicio de Flexibilidad de la Demanda", que permite a una lista de proveedores incentivar a sus clientes para que reduzcan el consumo de electricidad.

La forma de hacerlo dependerá de los proveedores, ya sea haciendo hincapié en los beneficios económicos o señalando que reducir los picos de demanda puede ser bueno para el medio ambiente. "Las centrales eléctricas de carbón vuelven a calentarse para suministrar energía adicional, en caso de que sea necesaria para equilibrar la red esta noche", rezaba un correo electrónico de Octopus Energy en el que se informaba de esta medida. "Eso significa que cualquier electricidad que ahorres esta noche reduce directamente la necesidad de carbón". El carbón es una de las fuentes de energía más contaminantes.

Mejor ofrecer dinero que hacer un discurso medioambiental

Un estudio de 2021 sobre un ensayo similar en California descubrió que los incentivos económicos -frente a los mensajes ecologistas, por ejemplo- eran la forma más eficaz de cambiar el consumo de energía de los clientes.

Otros estados de EE.UU. y otros países europeos también utilizan sistemas de respuesta a la demanda de distintas maneras. En el Reino Unido, la energía es más barata fuera de las horas punta, por lo que desde hace tiempo los consumidores pueden cambiar parte de su consumo, por ejemplo, programando el lavavajillas para que funcione a media noche.

Los dos motores del plan británico para este invierno son el dinero y el cumplimiento de los objetivos en materia de energías renovables. La electricidad del Reino Unido, como la de muchos otros países, procede de diversas fuentes: centrales de gas, energía eólica y nuclear.

El país ha intentado reducir progresivamente el uso del carbón y otras energías no renovables, pero con la energía eólica y solar disponible de forma intermitente, National Grid tiene que recurrir a proveedores "básicos" como las centrales de carbón para satisfacer los picos de demanda. Los clientes, por su parte, han visto cómo las facturas de la luz se disparaban este invierno por diversos motivos, entre ellos la guerra de Ucrania, que ha hecho subir los precios del gas.

Encender las centrales de carbón, por lo demás inactivas, es también una forma muy cara de obtener más electricidad. Pero durante las horas punta, la alternativa es un apagón, que sería muy peligroso, especialmente durante un invierno frío. Este problema ha llevado al último intento de solución: reducir la demanda en lugar de aumentar la oferta.

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