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El hombre que multiplicó su fortuna tras una idea genial que tuvo con una vaca

El hombre más rico de Colombia hizo su primer capital en una fábrica familiar de botones. Hoy dirige el banco digital más grande fuera de Asia, Nubank

El millonario David Vélez nació en Medellín, Colombia. Aún niño se mudó a Costa Rica, para huir del conflicto social (Foto: Reuters/Alberto Alerigi Jr).
El millonario David Vélez nació en Medellín, Colombia. Aún niño se mudó a Costa Rica, para huir del conflicto social (Foto: Reuters/Alberto Alerigi Jr). (Reuters Staff / reuters)

La fortuna de David Vélez, el colombiano más rico en el mundo, se la debe a una vaca. A los 9 años compró una con los ahorros que había sumado tras cinco años haciendo control de calidad semanal en la fábrica de botones de su padre. Con el tiempo la vaca creció, su rebaño llegó a seis y su patrimonio comenzó a multiplicarse. Hoy dirige la novedosa plataforma financiera Nubank y registra –según Forbes– un patrimonio neto de 6.500 millones de dólares.

“Desde que yo tengo memoria, creciendo, lo que escuchaba de mi papá y mi mamá era que había que crear su propio camino. Había que emprender”, contó a finales de 2021 el propio Vélez en el podcast de Oso Trava. Nacido en Medellín (Colombia), su “emprendimiento ganadero” lo inició en Costa Rica, a donde se mudaron sus padres cuando era muy pequeño para huir de la violencia social.

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“Mi papá tenía varias vacas y lo convencí de que me vendiera una. Pensé que era un buen negocio, porque la vaca se convertía en dos vacas, las dos en cuatro y así comenzaban a crecer exponencialmente”, relató. Su patrimonio lo vendió luego, cuenta un reportaje de Portafolio, para viajar a EEUU e iniciar sus estudios de ingeniería en la Universidad de Stanford.

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De la universidad estadounidense egresó en 2005, pero ya estaba seducido por todo el movimiento que se desarrolla en Silicon Valley. Comenzó a trabajar como analista de banca de inversiones en Morgan Stanley, pasó luego a dirigir el programa de inversiones de América Latina de General Atlantic, y –tras estudiar un MBA– se mudó a Sao Paulo (Brasil) atraído por una oferta de trabajo de Sequoia Capitals.

Una banca sin puertas giratorias

Instalado en Brasil relata que vivió una “pesadilla” para abrir una cuenta bancaria. “Custodios de seguridad lo recibieron armados y quedó atrapado entre las puertas giratorias y los detectores de metales. Una vez que se convirtió en cliente, se enfrentó a tarifas abusivas, tasas de interés altísimas y un servicio al cliente pésimo”, relata la nota de Portafolio.

Ese mal momento fue lo que originó después Nubank, una banca digital que –junto a sus socios Cristina Junqueira y Edward Wible– logró hacer escalar rápidamente para ser la más grande del mundo fuera de Asia. “Vengo Medellín, una ciudad que tiene historia de emprendimiento por varias décadas. La visión es que el emprendedor sabre caminos nuevos, que no se detiene ante los desafíos. Es esa visión de control propio, de no tener que depender de nadie”, reconoció el propio Vélez en el podcast.

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Primero activaron operaciones en Brasil en 2014. Un informe de la BBC destaca que el éxito de Nubank fue haber ingresado al mercado a través de la creación de una tarjeta de crédito de bajo costo, a través de una banca sin oficinas físicas. Así como crear canales de atención directo con sus clientes a través de internet y ofrecer tasas de interés muy bajas.

Nubank, la empresa unicornio de David Vélez, tiene operaciones en Brasil, México, Argentina y Colombia (Foto: Reuters / Paulo Whitaker).
Nubank, la empresa unicornio de David Vélez, tiene operaciones en Brasil, México, Argentina y Colombia (Foto: Reuters / Paulo Whitaker). (Paulo Whitaker / Reuters)

Fue una revolución para el sector: rompió con el comportamiento de la banca que cobraba más de 400% de sobregiros, los forzó a ingresar al mundo digital y resolvió un problema de inseguridad al que se exponían los ciudadanos cuando acudían a las instituciones financieras.

En solo dos años lograron el millón de clientes, recibieron varias rondas de inversiones independientes y se transformaron en una empresa Unicornio, como se califican a las empresas privadas que alcanzan una valoración superar a los $ 1 mil millones. En 2018 comienza su internacionalización, desembarcando en Argentina y México.

De vuelta a casa

En 2020 el propio Vélez escribió una carta para anunciar que abría funciones en Colombia: “En Latinoamérica, más de doscientas millones de personas todavía no tienen una cuenta de banco, pero sí tienen WhatsApp y Facebook. Otros cuatrocientos cincuenta millones tienen una cuenta en un banco, pero pagan las tasas de interés y las tarifas más caras del mundo (…) Estamos preparados para competir globalmente en la revolución tecnológica”.

A sus 41 años, Vélez dirige ahora un banco digital con casi 80 millones de clientes. Y no puede estar más satisfecho: Nubank reportó resultados muy positivos en el primer trimestre de 2023, con utilidades –contó Pulzo– que rondan los $ 140.8 millones, lo que implica una facturación 85% superior a la del mismo trimestre de 2022.

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Con el ojo puesto en Latinoamérica, su objetivo es captar el interés de los más de 200 millones de ciudadanos que no tienen acceso a servicios financieros en la región.

Su lado filantrópico

El millonario está casado con Mariel Reyes, una economista peruana que dirige una startup educativa que enseña informática a mujeres en situación de vulnerabilidad en Brasil. Ambos anunciaron en 2021 que se sumaban a Giving Pledge, un club filantrópico fundado por los millonarios Bill Gates y Warren Buffett en 2009.

David Vélez, fundador de Nubank, junto a su esposa Mariel Reyes  (Foto: Reuters / Brian Losness).
David Vélez, fundador de Nubank, junto a su esposa Mariel Reyes (Foto: Reuters / Brian Losness). (Brian Losness / reuters)

La pareja se unió a millonarios como Mark Zuckerberg o Elon Musk, quienes han ingresado a esa organización con el compromiso de crear una plataforma filantrópica enfocada a atender las dificultades sociales de Latinoamérica. Son más de 200 millonarios que han dado su palabra para hacer las donaciones oportunas, porque no tienen ninguna obligación vinculante.

Con Vélez y su esposa la región tiene cuatro representantes en el club, junto a los brasileros Eli y Susi Horn. Se trata –reseña un reportaje de El País– de un empresario de 77 años y su esposa, dueños de una de las compañías inmobiliarias más grandes de ese país.

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“Siempre nos ha motivado invertir nuestro tiempo y energía en abordar problemas grandes y de gran impacto. Quizás esta necesidad venga de que los dos crecimos en América Latina, una región con mucho potencial, pero donde millones aún viven en la pobreza, con pocas oportunidades para crecer y desarrollarse plenamente”, escribieron en una carta pública cuando anunciaron su unión a Giving Pledge.

El aporte lo hará a través de su propia plataforma familiar, bajo el nombre de VelezReyes+ enfocada en el liderazgo y la educación. “Se centrará en mejorar el conjunto de oportunidades para los niños y jóvenes latinoamericanos más vulnerables y desfavorecidos”, escribió el propio millonario. Ya hizo unas primeras donaciones en Brasil, Colombia y Perú.

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